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“外星人”真的存在吗?

2017-12-26 14:14来源:网络整理

“外星人”真的存在吗? 这个夏天,开普勒—452b的发现让人类再次把目光投向宁静浩瀚的宇宙

2015年08月03日 人民日报 记者 喻思娈 吴月辉

 

地球(左)和太阳系外行星开普勒—452b的效果图和各种人类探索宇宙的“眼睛”——大型天文望远镜。

  张芳曼制图

    这个夏天,一则消息让人类再一次把目光和思绪投向宁静绚烂的星空——

    北京时间7月24日凌晨,美国国家航空航天局(NASA)宣布发现了迄今为止与地球最相似的系外行星开普勒—452b,并称“天文学家已经接近几千年所梦想的目标——发现另一个地球。”

    那么,像开普勒—452b那样的类地行星上有生命存在吗?人类有没有可能去拜访他们、和他们沟通?

    宇宙中极有可能存在与地球环境非常相似的行星,也可能孕育出生命

    开普勒—452b位于天鹅座,距离地球约1400光年。它被看作是“第二个地球”,因为其大小、与恒星的距离等特征与地球极为相似。

    据估算,开普勒—452b的直径是地球的1.6倍,其所围绕中央恒星的大小、亮度,也和太阳相似。这颗行星的“作息”时间也和地球差不多:轨道周期(一年)约为385天,接近地球的365天;这颗行星年龄约60亿岁,比地球年纪大一些,因此被网友戏称为“地球的大表哥”。

    更为重要的是,开普勒—452b正好位于恒星的宜居带。所谓宜居带,简单来说,指恒星所属的行星系统中适合生命生存的区域。在该区域,行星接收来自恒星的能量,最有可能产生与地球相似的表面温度,并可能存在液态水。

    水是生命之源,根据地球生命演化的经验,有了水才有可能孕育生命,生态系统才能不断进化,否则智慧生命无法繁衍。“有没有液态水的存在,是科学家推测地外是否存在生命的前提。”中国科学院国家天文台副研究员郑永春说。

    那么,开普勒—452b的发现,是否意味着系外行星存在生命甚至更高级别的文明?

    郑永春认为,银河系中像太阳一样的恒星有上千亿颗,而宇宙中像银河系一样的恒星系统又有上千亿个。从概率来讲,极有可能存在与地球环境非常相似的行星,也可能孕育出生命。

    不过,人类迄今还没有发现太阳系中其他天体存在地外生命的直接证据。至于太阳系外的行星,所谓“行星存在液态水”,也只能根据行星与恒星之间的距离来估算、推测,并非真正探明存在液态水。

    如果真如科学家所推测的那样,开普勒—452b由岩石构成,那么就能够捕获大气层。但由于恒星的光度随年龄增大逐渐增强,这颗行星可能早就处在生命进化的晚期。因为这个原因,在想象开普勒—452b的图景时,有人做出了这样的描述:日益增强的辐射可能蒸干了所有海洋,只留下被矿物沉积一圈圈包围着的湖泊。

    即便有了液态水,生命的孕育也是极其艰难的,它还取决于这颗系外行星是否有磁场的保护,能否使智慧生命免受太空各种高能粒子和辐射的伤害,是否有富氧的大气层等更为苛刻的条件。

    系外行星移民则更为遥远。“如果系外行星的大气太稠密或太稀薄,人类的心肺功能都将难以承受。比如金星表面就有90个大气压,载人登陆金星无法实现。”郑永春说,地外智慧生命也有可能进化到另一阶段,那就不能再用人类的经验去衡量了。

    开普勒望远镜已经探测到1.8万颗系外行星,其中262颗位于宜居带

    “如果从太阳系外回望地球,地球就像是漂浮在空荡荡的宇宙中的一粒尘埃,一个暗淡的蓝色圆点,相当于太平洋中的一滴水。”郑永春说。

    就像单个人不希望孤独,人类整体也不希望孤独。搜寻类地行星,从未止步,找到“大表哥”开普勒—452b绝不是终点。

    要在茫茫宇宙中寻找“小伙伴”并不容易。行星本身不发光,它表面的反射光相对恒星而言极为微弱,因此它们常常被掩盖在母恒星的光辉内,从地球观测数百光年以远的恒星系统,难度可想而知。

    早在1855年就有天文学家宣称发现了系外行星,但当时并没有拿出令人信服的证据。直到1992年,科学家在一颗脉冲星的周围发现了系外行星,这一发现带来的惊喜,激励着人类探索更遥远的宇宙空间。

    2009年3月7日在美国发射的开普勒太空望远镜,就肩负着搜寻太阳系外类地行星的使命——对天鹅座和天琴座中约10万个恒星系统开展观测。


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